¿Los sustitutos del azúcar son buenos para la salud?

En Salud
Sustitutos del azúcar
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Desde hace unos años ha surgido una obsesión por eliminar el azúcar de nuestras comidas, puesto que se ha demostrado que el azúcar es malo y favorece la aparición de enfermedades graves como la obesidad o la diabetes. El problema es que los sustitutos que se han ido empleando en lugar del azúcar refinado tampoco parecen ser mucho mejores para nuestra salud.

Un nuevo estudio de revisión que ha analizado varios estudios anteriores sugiere que los sustitutos del azúcar no parecen ser muy beneficiosos para la salud. De hecho, los investigadores concluyen que no hay “pruebas convincentes” de los supuestos beneficios para la salud de los edulcorantes sin azúcar. En su revisión, los investigadores evaluaron una variedad de resultados de salud, incluyendo el peso corporal, el índice de masa corporal (IMC), los niveles de azúcar en la sangre, el comportamiento alimentario, las enfermedades cardíacas y el cáncer. Y la conclusión fue que estos sustitutos no pareen beneficiar a la salud de los consumidores en ninguno de estos aspectos.

Aunque el nuevo trabajo es una de las revisiones más completas sobre el tema hasta la fecha, está lejos de ser la última palabra sobre los sustitutos del azúcar. Los investigadores enfatizan que muchos estudios realizados hasta el momento sobre los beneficios de los sustitutos del azúcar carecen de rigor científico. Por ejemplo, muchos estudios incluidos en la revisión fueron pequeños o se realizaron en períodos cortos. Por esta razón, se necesitan estudios más amplios realizados durante períodos más largos para sacar conclusiones más firmes sobre los beneficios y los daños de los sustitutos del azúcar.

El estudio, publicado el 2 de enero en la revista The BMJ, va a ser la base de las próximas pautas de la Organización Mundial de la Salud sobre los edulcorantes sin azúcar, por lo que hay que tenerlo muy en cuenta.

Los sustitutos del azúcar y la salud

Los sustitutos del azúcar incluyen edulcorantes artificiales, como el aspartamo y la sacarina, y edulcorantes “naturales” sin calorías, como la stevia. Como los sustitutos del azúcar agregan pocas o ninguna caloría a la dieta de una persona, podrían, en teoría, reducir el riesgo de aumento de peso. Pero la evidencia de los beneficios para la salud de los sustitutos del azúcar es mixta, dijeron los investigadores. Algunos estudios han vinculado el consumo de sustitutos del azúcar con un riesgo reducido de obesidad y diabetes tipo 2, pero otros estudios sugieren lo contrario: que los edulcorantes sin azúcar en realidad pueden aumentar el riesgo de obesidad y diabetes.

Para aclarar los efectos en la salud de los sustitutos del azúcar, los investigadores revisaron la información de 56 estudios anteriores que compararon a las personas que usaron sustitutos del azúcar con los que no lo hicieron. Los estudios incluyeron adultos y niños que en general estaban sanos. Los estudios se incluyeron solo si enumeraban el tipo de sustituto del azúcar.

En su mayor parte, las personas que utilizaron sustitutos del azúcar tuvieron resultados de salud similares a los que no lo hicieron.

Algunos estudios pequeños sugirieron una leve mejoría en el IMC y los niveles de glucosa en sangre en ayunas (los niveles altos están relacionados con la diabetes) entre las personas que usaron sustitutos del azúcar. Pero la calidad de esta evidencia fue baja, explican los investigadores. Entre los adultos y los niños que intentaban perder peso, no hubo evidencia de ningún efecto positivo de los sustitutos del azúcar.

La revisión no sugirió una relación entre los sustitutos del azúcar y el cáncer u otros efectos adversos importantes para la salud. Pero los investigadores observaron que la evidencia de seguridad era de baja calidad, es decir, se necesitan más estudios para descartar los daños potenciales de los edulcorantes sin azúcar. No se han encontrado pruebas hasta el momento de que sean malos, pro tampoco se puede descartar por completo.

Limitaciones del estudio

Como casi todos los estudios, este también plantea una serie de limitaciones que hay que tener en consideración. Por ejemplo, algunos estudios a largo plazo sugieren que los sustitutos del azúcar pueden ayudar a prevenir el aumento de peso, pero estos estudios no se incluyeron en la revisión actual porque no especificaron un tipo concreto de sustituto del azúcar. Es decir, como no especificaban el tipo de sustituto, no fueron incluidos en la revisión, pero, de haberlo hecho, los resultados finales podrían haber sido un tanto diferentes.

Además, los efectos en la salud de los sustitutos del azúcar podrían diferir dependiendo de si se comparan con el azúcar “real” o con el agua. Pero la nueva revisión no diferenció los estudios basados ​​en el “comparador” (azúcar real, agua, etc.), y esto puede haber afectado los resultados.

Por lo tanto, los hallazgos resaltan la necesidad de estudios más amplios y a más largo plazo de los edulcorantes sin azúcar para guiar el desarrollo de políticas de salud.

En julio de 2018, la American Heart Association publicó un aviso sobre edulcorantes bajos en calorías que alentaba a las personas a reemplazar las bebidas endulzadas con azúcar y las bebidas dietéticas por agua. Pero el aviso también reconoció que las bebidas dietéticas pueden ayudar a las personas a dejar de consumir bebidas endulzadas con azúcar a medida que pasan al agua.

En resumen, esta revisión sistemática integral investigó una amplia gama de resultados de salud para determinar una posible asociación entre el uso de edulcorantes sin azúcar en una población generalmente saludable y diversas enfermedades. No hubo evidencia convincente para indicar los beneficios importantes para la salud del uso de edulcorantes sin azúcar en una variedad de resultados de salud ni pueden excluir los daños potenciales derivados del consumo de edulcorantes sin azúcar, pero hacen falta más estudios para sacar conclusiones definitivas.

Por lo tanto, parece que los sustitutos del azúcar son mejores que el azúcar refinado, pero los expertos todavía no lo tienen claro, así que lo mejor es que no abuses ni de uno ni de otro.

Fuente:

“Association between intake of non-sugar sweeteners and health outcomes: systematic review and meta-analyses of randomised and non-randomised controlled trials and observational studies” BMJ 2019; 364 doi: https://doi.org/10.1136/bmj.k4718 (Published 02 January 2019)

Foto: Freepik.com

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