La edad que sientes importa más que la que realmente tienes

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La mayoría de las personas se sienten más jóvenes o mayores de lo que realmente son, y esta “edad subjetiva” tiene un gran efecto en su salud física y mental. Piensa por un momento que no tienes DNI ni sabes tu fecha de nacimiento y tienes que decidir según te sientes la edad que tienes. ¿Qué edad dirías que tienes? Tu respuesta puede influir mucho en tu vida.

Los años que han pasado desde que naciste es un hecho inmutable, aunque algunas personas intenten engañar acerca de la edad real que tienen para no reconocer sus años. Sin embargo, aunque realmente tengas 40 años, es posible que te sientas mayor o más joven de lo que realmente eres ya que no todos experimentamos el envejecimiento de la misma manera.

Y esto es algo que cada vez se da con más frecuencia y son muchas las personas jubiladas que se sienten en plena forma física y mental, como si realmente tuvieran muchos años menos. Este hecho ha interesado mucho a los científicos en los últimos años, por lo que han realizado interesantes experimentos que les han permitido descubrir que la “edad subjetiva” puede ser esencial para comprender las razones por las que algunas personas parecen florecer a medida que envejecen, mientras que otras se desvanecen. “El grado en que los adultos mayores se sienten mucho más jóvenes de lo que son puede determinar importantes decisiones diarias o de vida”, explica Brian Nosek, de la Universidad de Virginia.

Además, diversos estudios han demostrado que la edad subjetiva también puede predecir varios resultados de salud importantes, incluido el riesgo de muerte. De alguna manera, realmente eres ‘tan viejo como te sientes’.

Dados estos resultados, muchos investigadores están tratando de descubrir los muchos factores biológicos, psicológicos y sociales que dan forma a la experiencia individual del envejecimiento y cómo este conocimiento puede ayudarnos a vivir vidas más largas y saludables.

Sin embargo, no es tan sencillo comprender el proceso de envejecimiento y las diferencias que se dan entre unas personas y otras por lo que los científicos llevan décadas haciendo estudios sobre ello. Algunos de los primeros estudios datan de los años setenta y ochenta, aunque los más importantes y reveladores se han hecho en los últimos 10 años.

Uno de los aspectos más intrigantes de esta investigación ha explorado la forma en que la edad subjetiva interactúa con nuestra personalidad. Ahora se sabe que la mayoría de las personas tienden a suavizarse a medida que envejecen, volviéndose menos extrovertidas y menos abiertas a nuevas experiencias.

Curiosamente, sin embargo, las personas con edades subjetivas más jóvenes también se vuelven más conscientes y menos neuróticas, cambios positivos que vienen con el envejecimiento normal. Por lo tanto, todavía parecen ganar la batalla sabiduría que viene con una mayor experiencia de vida, pero no tiene el costo de la energía y la exuberancia de la juventud. Es decir, tener una edad subjetiva más baja no nos deja congelados en un estado de inmadurez permanente, sino que las experiencias se añaden a nuestra visión de la vida.

Sentirse más joven también parece ir asociado a un menor riesgo de depresión y mayor bienestar mental (incluido el menor riesgo de padecer demencia) a medida que envejecemos, así como una mejor salud física y una menor probabilidad de ser hospitalizado por enfermedad.

Yannick Stephan, de la Universidad de Montpellier, examinó los datos de tres estudios longitudinales que, en conjunto, rastrearon a más de 17.000 participantes de mediana edad y ancianos. La mayoría de la gente se sentía unos ocho años más joven que su edad cronológica real. Pero aquellos que se sentían más viejos sufrían serias consecuencias. Así, sentirse entre 8 y 13 años más que su edad real resultó en un riesgo de muerte un 18-25% mayor durante los períodos de estudio y una mayor carga de enfermedad, incluso cuando se controlaban otros factores demográficos como la educación, la raza o el estado civil.

Hay muchas razones por las cuales la edad subjetiva nos dice mucho sobre nuestra salud. Puede ser un resultado directo de los cambios en la personalidad que lo acompañan ya que, por ejemplo, con una edad subjetiva menor, se disfruta de una mayor variedad de actividades (como viajar o aprender un nuevo pasatiempo). “Los estudios han encontrado, por ejemplo, que la edad subjetiva es predictiva de los patrones de actividad física”, dice Stephan.

Pero el mecanismo que vincula el bienestar físico y mental con la edad subjetiva casi seguramente actúa en ambas direcciones. Si te sientes deprimido, olvidadizo y físicamente vulnerable, es probable que te sientas mayor. El resultado podría ser un círculo vicioso, con factores psicológicos y fisiológicos que contribuyen a una mayor edad subjetiva y peor salud, lo que nos hace sentir aún más viejos y más vulnerables.

En definitiva: tu edad subjetiva puede predecir mejor tu salud que la fecha de tu certificado de nacimiento. Con esto en mente, muchos científicos están tratando de identificar los factores sociales y psicológicos que pueden dar forma a este complejo proceso. ¿Cuándo comenzamos a sentir que nuestras mentes y cuerpos están operando en diferentes escalas de tiempo? ¿Y por qué sucede?

Al trabajar con Nicole Lindner (también en la Universidad de Virginia), Nosek ha investigado las formas en que la discrepancia entre la edad subjetiva y cronológica evoluciona a lo largo de la vida. Como era de esperar, la mayoría de los niños y adolescentes se sienten mayores de lo que realmente son. Pero esto cambia alrededor de los 25 años, cuando la edad subjetiva cae por debajo de la edad cronológica. A los 30 años, alrededor del 70% de las personas se sienten más jóvenes de lo que realmente son.

Lindner y Nosek también midieron la “edad deseada” de sus participantes. “Sigue aumentando a un ritmo ligeramente más lento de lo que nos sentimos en ese momento”, dijo Nosek. Esto parece “respaldar la idea de que experimentamos nuestras experiencias de vida como mejores de manera solo un poco más lenta que nuestras experiencias reales”. No es como si hubiera una sola edad máxima. Una vez más, este cambio ocurre a mediados de los 20 años: el 60% de los jóvenes de 20 años quiere ser mayor. Pero a los 26 años, el 70% preferiría ser más joven, y desde entonces, la mayoría de las personas ven el pasado reciente como mejor.

Algunos psicólogos han especulado que una edad subjetiva más baja es una forma de autodefensa que nos protege de los estereotipos negativos de la edad, como se ve en un estudio matizado de Anna Kornadt en la Universidad de Bielefeld en Alemania. Este estudio se basó en la idea de que la edad subjetiva de las personas podría ser una cosa multifacética que varía en diferentes dominios. Puedes sentirte diferente si piensas en ti mismo en el trabajo que en tus relaciones sociales, por ejemplo. Para comprobarlo, Kornadt les pidió a los participantes que dijeran si se sentían más jóvenes o mayores de lo que realmente eran en diferentes áreas de la vida.

Efectivamente, descubrió que las edades subjetivas de las personas eran más bajas cuando prevalecían los estereotipos negativos, como en el trabajo, la salud y las finanzas, lo que parece apoyar la idea de que este pensamiento ayuda a las personas a distanciarse de las connotaciones negativas de su grupo de edad . Creer “Tengo 65 años, pero solo siento 50” significaría que estás menos preocupado por tu desempeño en el trabajo, por ejemplo. Kornadt también descubrió que las personas con una edad subjetiva más baja tendían a imaginar su yo futuro de una manera más positiva.

Al protegernos de la visión sombría de envejecimiento de nuestra sociedad y darnos una visión más optimista de nuestro futuro, esta defensa propia podría, a su vez, explicar aún más algunos de los beneficios para la salud de sentirse más joven de lo que realmente eres.

A pesar de estos avances, los científicos solo están empezando a valorar las posibles implicaciones, aunque es posible que futuras intervenciones intenten reducir la edad subjetiva de los participantes y mejorar su salud como resultado. En uno de los pocos estudios existentes, los participantes de mayor edad en un régimen de entrenamiento físico obtuvieron mayores ganancias de fuerza si los experimentadores elogiaban su desempeño en comparación con otras personas de su edad.

Y dado su poder predictivo -más allá de nuestra edad cronológica real-, Stephan cree que los médicos deberían preguntarles a sus pacientes sobre su edad subjetiva para identificar a las personas que corren mayor riesgo de tener problemas de salud en el futuro para planificar su atención médica de manera más efectiva.

Mientras tanto, estos hallazgos pueden darnos una visión más matizada de la forma en que nuestros propios cerebros y cuerpos soportan el paso del tiempo. Por muy viejo que realmente seas, vale la pena preguntarse si alguna de esas limitaciones viene desde adentro y, por lo tanto, debes cambiar algo en tu vida para sentirte más joven.

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