¿Cuándo alcanza la inteligencia su punto álgido?

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¿Cuándo alcanza nuestro cerebro su máximo rendimiento cognitivo? A medida que envejecemos, sentimos que nuestra inteligencia disminuye, al menos algunas capacidades como la memoria. Sin embargo, una investigación minuciosa sobre el tema sugiere algunos matices realmente interesantes. Como señala un artículo reciente: “No solo no hay una edad en la que los humanos se desempeñen al máximo en todas las tareas cognitivas, sino que puede que no haya una edad en la que los humanos se desempeñen al máximo en la mayoría de las tareas cognitivas”.

En una gran serie de estudios, Joshua Hartshorne y Laura Germine presentaron pruebas mediante una muestra de 48.537 personas con un IQ (coeficiente intelectual) estandarizado y pruebas de memoria. Los resultados revelaron que la velocidad de procesamiento y la memoria a corto plazo para fotos e historias familiares alcanzan su punto máximo y comienzan a disminuir alrededor de la graduación de la escuela secundaria (unos 18 años); algunas de las capacidades de razonamiento visual-espacial y abstracto se estabilizaron en la edad adulta temprana, comenzando a declinar en los años 30; y otras funciones cognitivas, como el vocabulario y la información general, no alcanzan su punto máximo hasta que las personas alcanzan los 40 años o más. Es decir, cada función cognitiva tiene su punto máximo en una edad diferente.

Y esto se complica aún más una vez que tomamos en cuenta la “materia oscura” de la inteligencia. Como señala Phillip Ackerman, ¿deberíamos realmente juzgar la inteligencia adulta según el mismo criterio que juzgamos la inteligencia infantil? ¿En qué momento el potencial cognitivo de los jóvenes se transforma en la experiencia especializada de la edad adulta?

En el campo de la inteligencia, hay una distinción entre inteligencia “fluida” (indexada por pruebas de razonamiento abstracto y detección de patrones) e inteligencia “cristalizada” (indexada por medidas de vocabulario y conocimiento general). Pero la experiencia específica del dominio, la materia oscura de la inteligencia, no es idéntica a la inteligencia fluida o cristalizada. La mayoría de las pruebas de CI, que solo fueron diseñadas para evaluar a los escolares, no incluyen la gran cantidad de conocimientos que adquirimos solo después de una inmersión extensa en un campo. Medidos según los estándares de los jóvenes, los adultos de mediana edad podrían no ser tan inteligentes como los adultos jóvenes, en promedio. Pero quizás una vez que se toma en cuenta la materia oscura, los adultos de mediana edad están a la altura gracias, sobre todo, a todos los conocimientos y la experiencia adquiridos con los años.

Para profundizar más en esta pregunta, Phillip Ackerman administró una amplia variedad de pruebas de conocimiento de dominio específico a 288 adultos educados entre las edades de 21 y 62 años. Los dominios incluían arte, música, literatura mundial, biología, física, psicología, tecnología, leyes, astronomía y electrónica. Ackerman descubrió que, en general, los adultos de mediana edad tienen más conocimientos en muchos dominios en comparación con los adultos más jóvenes. En cuanto a las implicaciones de este hallazgo, el autor lo describe de la siguiente manera:

“No se puede realizar ninguna tarea intelectualmente exigente en el mundo real sin un amplio repertorio de conocimiento declarativo y habilidades de procedimiento. No se esperaría que el principiante más brillante (en términos de coeficiente intelectual) se desempeñe bien al realizar una cirugía cardiovascular en comparación con el experto de mediana edad, así como no se puede esperar que el mejor estudiante universitario proporcione una defensa de tesis doctoral impecable, en comparación con el mismo estudiante después de varios años de estudios académicos y experiencia en investigación empírica. En este sentido, la inteligencia adulta se ve beneficiada”.

Sin embargo, hubo una importante excepción al hallazgo de Ackerman. Las tres pruebas relacionadas con la ciencia (química, física y biología) se asociaron negativamente con la edad. Es revelador que estas tres pruebas se correlacionaron más fuertemente con la inteligencia fluida. Esto podría explicar por qué el genio científico tiende a alcanzar su punto máximo temprano.

No obstante, en general, estos resultados deben considerarse una buena noticia para los adultos mayores. A menos que estés tratando de ganar el premio Nobel de física a una edad muy avanzada, hay muchos dominios de conocimiento en los que puedes continuar aprendiendo a lo largo de tu vida. Además, Ackerman descubrió que ciertas medidas de la personalidad, como la curiosidad intelectual, estaban relacionadas con el conocimiento específico del dominio por encima y más allá de los efectos de las medidas estándar de la inteligencia.

E incluso si deseas mantener tu inteligencia fluida el mayor tiempo posible, hay investigaciones recientes que sugieren que tener un mayor propósito en la vida puede ayudarnos a protegernos contra el deterioro cognitivo. Giyeon Kim y sus colegas combinaron siete elementos que analizan diversos aspectos del propósito, incluidos planes para el futuro, importancia de las actividades diarias, dedicación para garantizar que los planes se realicen en el futuro, un buen sentido de lo que uno desea lograr en la vida, tanto si uno ya ha logrado todas las metas que deseaba, como si todavía tiene un sentido de dirección y propósito en la vida. Descubrieron que después de ajustar las covariables, tener un propósito en la vida actuaba como un factor protector contra el deterioro cognitivo. Los investigadores argumentan que el propósito en la vida podría usarse como una técnica de tratamiento para el deterioro cognitivo en entornos clínicos.

Su investigación se suma a una creciente literatura que muestra los muchos beneficios de mantener un propósito en la vida para la salud y el bienestar. Tener un propósito en la vida se ha relacionado con una reducción de la mortalidad por las principales causas como problemas cardiovasculares, reducción del riesgo de accidente cerebrovascular y una menor incidencia de trastornos del sueño. Un estudio longitudinal durante un período de 10 años encontró que un mayor significado en la vida estaba asociado con una menor carga alostática (el “desgaste del cuerpo”). Esto es importante teniendo en cuenta que la carga alostática también se ha relacionado positivamente con un mayor riesgo de enfermedades, mortalidad y deterioro cognitivo.

La buena noticia para los adultos mayores es que no solo podemos continuar adquiriendo conocimientos específicos de dominio en la vejez, sino que tener un propósito en la vida también es modificable.

Por lo tanto, parece que la pregunta “¿Cuándo alcanza la inteligencia al máximo?” en realidad es una pregunta sin sentido, ya que nuestras diversas funciones cognitivas no solo alcanzan su punto máximo en diferentes momentos, sino que más allá de cierta edad puede tener más sentido ver la inteligencia general, no a través de la lente de la velocidad y el razonamiento de procesamiento general de la juventud, sino a través del lente de la experiencia, la sabiduría y el propósito.

Fuentes:

Scientific American.

“When Does Cognitive Functioning Peak? The Asynchronous Rise and Fall of Different Cognitive Abilities Across the Life Span”, Joshua K. Hartshorne, Laura T. Germine First Published March 13, 2015 Research Article
https://doi.org/10.1177/0956797614567339

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